La Tabla Periódica de los Elementos; Bromo, Cloro y las vueltas que da la vida

A modo de breve recordatorio hasta la fecha en este blog, hemos contado alguna breve historia sobre los siguientes elementos de la tabla periódica;

 LA TABLA PERIÓDICA DE LOS ELEMENTOS; GUERRAS, NAZIS, MOLIBDENO Y WOLFRAMIO.

LA TABLA PERIÓDICA DE LOS ELEMENTOS; EL “AGUA DE VANADIO”.

LA TABLA PERIÓDICA DE LOS ELEMENTOS; GALIO Y ARSÉNICO.

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Pues bien, hoy se unen al listado el Bromo y el Cloro;

Bromo y Cloro;

Para situarnos con estos elementos, no por su descubrimiento sino por su utilización, debemos remontarnos a los años en los que la guerra química avanzaba poco y mal. Después del uso del humo como “gas” en la antigüedad, y de las bombas hediondas a base de madera, brea y azufre (empleadas por los espartanos) para sitiar ciudades, llegaron los calderos con aceite hirviendo y/o algún líquido inflamable vertidos desde las alturas . Durante muchos años éstas fueron las estrategias empleadas en la “guerra química” para vencer al invasor o invadir al extranjero. Y hasta la primera guerra mundial, el gas tuvo poco valor estratégico.

A pesar de que todos los estados científicamente avanzados (excepto EE.UU) firmaron la Convención de la haya (1899) que prohibía el uso de armas químicas en la guerra, lo cierto era que los gases disponibles eran poco más potentes que el gas pimienta. Y sin embargo, era claramente tolerado emplear fusiles y ametralladoras para derribar a soldados de 18 años de edad.  Aún así, los participantes de la convención no tardaron en faltar a su palabra y romper así el “pacto” acerca de las armas químicas.

 

lewis02

 

En un comienzo, las investigaciones secretas sobre los agentes químicos se centraron en el bromo. El bromo (del griego bromos, que significa “hedor” o pestilencia) fue descubierto en 1826 por Antoine-Jérôme Balard con número atómico 35 está incluido en el grupo de los halógenos. A temperatura ambiente es un líquido rojo, volátil y denso.

TablaPeriodica

Como otros halógenos, el bromo posee 7 electrones en su capa más exterior pero mataría a mil nazis para conseguir 8…. es su “objetivo en la vida” y no dudará en destrozar a otros elementos más débiles como el carbono para conseguir su “felicidad electrónica”. Es un elemento especialmente irritante para la mucosa de la nariz/garganta y los ojos. En 1910 los químicos militares ya habían desarrollado gases lacrimógenos basados en bromo, tan potentes que podían dejar incapacitado y llorando a cualquier hombre de buen porte.

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Haciéndose eco de la noticia diferentes gobiernos, como el francés, empezaron a usar el bromo en diferentes compuestos. La detención de una banda de ladrones gracias al bromoacetato de etilo sonó fuerte entre los vecinos de Francia y la noticia no tardó en viajar. Cuando estalló la guerra en 1914 los franceses enseguida comenzaron a lanzar bombas de bromo para frenar el avance de las tropas alemanas. Sin embargo, en contra de sus previsiones, los proyectiles cayeron en una llanura ventosa y el gas apenas cumplió su cometido, disipándose, antes de que los alemanes se dieran cuenta siquiera del ataque. No obstante estas medidas estratégicas causaron gran sensación, y eran una justificación perfecta para los alemanes, que no tardaron en ponerse las pilas en esta particular “carrera química”.

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Y saben ustedes a quien ficharon los alemanes para ponerse en la cabeza de esta peculiar competición?

Fritz Haber, un calvo, con mostacho y una mente maravillosa para la química. Alrededor de 1900 se convirtió en uno de los científicos más famosos del mundo al conseguir un producto industrial a partir de una de las sustancias químicas más comunes, el nitrógeno del aire. Probablemente la característica más importante del nitrógeno es que puede restablecer la fertilidad del suelo y es tan crucial para las plantas como los aminoácidos esenciales en los humanos. A pesar de comprender una parte importante del aire que respiramos, no resulta útil como fertilizante puesto que no se fija al suelo y no reacciona bien.

220px-Fritz_HaberFritz Haber, apodado “Padre de la guerra química”

El proceso que inventó Haber para capturar el nitrógeno es complejo e incluye muchos pasos, pero a grandes rasgos podríamos decir que;

–  F.Haber calentaba el nitrógeno a cientos de grados, inyectaba un poco de gas hidrógeno, subía la presión cientos de veces por encima de la presión normal del aire, y añadía un poco de osmio (crucial como catalizador), et voilá ! El aire común se convertía en amoniaco NH3, el precursor de todos los fertilizantes.

Mesa-Tcnica-de-Fertilizantes-23.01.12

Para cuando estalló la primera guerra mundial Haber pudo haber salvado de la inanición a millones de personas gracias a los abonos químicos baratos disponibles a partir de entonces. Y todavía hoy, podríamos estarle agradecidos. Sin embargo, lo que a Fritz le apasionaba no era el mundo de los fertilizantes ni los agricultores felices por no tener que recurrir a pilas de compostaje (y hoy en día no le darían ni las ECO-gracias); lo que a Fritz Haber le interesaba era el amoniaco y su uso en la fabricación de explosivos de nitrógeno para los alemanes.

[*Fue ese el tipo de bombas que utilizó Timothy McVeigh en 1995 para hacer un agujero en el juzgado de Oklahoma City (http://www.pagina12.com.ar/2001/01-06/01-06-10/pag29.htm), una pena que los avances químicos de mentes brillantes como la de Haber hayan dado lugar a desgracias como estas.]

JOVENES-ESCONDEN-ATACANTE-POLICIA-DESPLIEGA_CLAIMA20110724_0061_4Atentado en juzgado Oklahoma 1995

A pesar de tener una situación económica tranquila gracias a las patentes del amoniaco por parte del gobierno, el ejercito alemán reclutó a Haber para su división de gases e incluso llegó a ser ascendido a capitán. Para 1915 los alemanes ya tenían una respuesta para los gases lacrimógenos de los franceses. Y lo macabro del asunto, es que primero probaron sus bombas con el ejercito inglés, que no empleaba gas alguno. Por suerte para ellos el viento disipó (de nuevo) el efecto de las bombas. Cabizbajos, los alemanes y Fritz no cesaron en la mejora de su armamento químico…

A finales de 1915 ya tenían listo un obus de 15 cm lleno de bromuro de xililo, un gas cáustico lacrimógeno. Los alemanes lo llamaron “cruz blanca”. Una vez más dejaron tranquilos a los franceses para ir a probar su nuevo juguete hacia el este, hacia el territorio ruso. Si el primer intento con los ingleses había sido un fracaso, esta vez fue una debacle mayor. Fritz no había tenido en cuenta que la temperatura en Rusia era tan fría que el bromuro de xililo se congelaba. Tras observar los pésimos resultados, Haber se despidió del bromo y saludó al cloro.

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Con símbolo Cl y situado encima del bromo en la tabla, es incluso peor que éste cuando se inhala. En la naturaleza no se encuentra en estado puro ya que reacciona muy rápido con muchos elementos y compuestos químicos, por esta razón se encuentra formando parte de cloruros (especialmente en forma de cloruro sódico), cloritos y cloratos , en las minas de sal y disuelto en el agua de mar. El aporte mínimo en el organismo no es claro, y lo solemos obtener a partir de la sal y el agua. El cloro es más agresivo al atacar otros elementos para poder obtener un electrón más en su capa más externa, pero además, es pequeño (cada átomo de cloro pesa menos de la mitad de un átomo de bromo) por lo que ataca a las células del cuerpo con mayor agilidad.

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El cloro torna de color amarillo, verde y negro la piel de las victimas, y enturbia su mirada con cataratas. Al final suelen morir con edemas pulmonares. Por culpa de Haber las armas químicas basadas en bromo dieron paso a la despiadada fase de cloro que hoy nos recuerdan los libros de historia. De este modo la gama de gases no se limitó a la “cruz blanca”, incorporándose;

– El bleukreuz “cruz azul”.

– El grunkreuz o  “cruz verde”.

– El terrible gelbkreuz o “cruz amarilla” un agente vesicante más conocido actualmente por el nombre de “gas mostaza”.

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No satisfecho con sus contribuciones científicas Haber dirigió el primer ataque de la historia realizado con gas y que llegase a cumplir su cometido; con 5.000 franceses quemados y lacerados en las trincheras cerca de Ypres, como resultado final. Es cuánto menos, contradictorio, que ganara el premio nobel por su descubrimiento con el nitrógeno y un año más tarde fuera acusado de ser un criminal de guerra. A pesar de ser un gran químico, dejaba mucho que desear como persona y en su tiempo libre enunció una grotesca ley biológica, la regla de Haber para cuantificar la relación entre concentración de gas, tiempo de exposición y la tasa de mortalidad, cuya elaboración habría exigido una cantidad importante de “datos”, seguramente. Hasta su mujer, Clara, quiso poner punto y final a su carrera enfermiza. Horrorizada tras sus proyectos del gas y después de no disfrutar del mejor de los matrimonios, salió al jardín con una pistola y se suicidó. Fritz no permitió que este incidente truncara sus planes, y al día siguiente de la muerte de su mujer, partió como tenía previsto hacia el frente oriental.

F.Haber y los científicos de su instituto fueron los creadores  del Zyklon A antes de la 2ªguerra mundial, un insecticida que fue adquirido y modificado años más tarde por una compañía química alemana, creando un gas de segunda generación más eficiente, el Zyklon B. Posteriormente éste sería empleado  por un nuevo régimen para gasear a miles de judíos. Haber fue exiliado de Alemania por sus raíces judías muriendo mientras se encontraba camino a Inglaterra, en busca de refugio. Muchos de sus allegados y conocidos murieron a manos de la segunda generación de ese pesticida, que él mismo había contribuido a crear, el Zyklon B. Defendió la guerra del gas contra las acusaciones de que era inhumano, diciendo que “la muerte era la muerte, por cualquier medio que se infligiera”. Las vueltas que da la vida…

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Este post participa en la Edición XXXIV (Edición del Sé) del Carnaval de Química,

cuyo anfitrión es Jesús Garón Ruíz (@JesusGarozRuiz) en su blog moles de quimica

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4 Respuestas a “La Tabla Periódica de los Elementos; Bromo, Cloro y las vueltas que da la vida

  1. Pingback: Contribuciones a la #EdiciónSé del Carnaval de Química | moles de química·

  2. ¡Muchas gracias por participar en la EdiciónSé del Carnaval de la Química!
    Es una pena que la Química se haya utilizado en ciertas etapas y acontecimientos históricos para lo que nunca debe utilizarse. Menos mal que, poco a poco, cada vez hay más conciencia de que la Química es Vida y Progreso, y felicidad para muchos.
    Saludos saludetes,
    Jesús

    • Así es Jesús, es importante recordar de donde venimos para saber a donde vamos. Pensé q quizás no debí sacar la cara más amarga de la historia de la química, para una vez que participaba en el Carnaval…; pero la temática me fascina y cuadraba bien con anteriores entradas. Muchas gracias a ti por la buena acogida y tienes aquí una segunda casa virtual, para lo q necesites.
      Un abrazo!

  3. Pingback: Segunda parte del partido #EdiciónSé. Resultado final. | moles de química·

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